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Videos de noches estrelladas e increíbles auroras boreales en todas las reservas de cielo oscuro de Alberta

Jeff Bartlett and Jack Fusco

Travel Alberta

Jul 04, 2018 - 10 minute read

Ya estaba bien entrada la noche cuando Jack Fusco y yo nos dirigimos hacia el sur al Wood Buffalo National Park, en el norte de Alberta. Teníamos la misión de fotografiar todas las reservas de cielo oscuro de Alberta, y Wood Buffalo fue nuestro Santo Grial: un parque nacional enorme y salvaje cuya superficie supera la de Suiza y donde la naturaleza se mantiene tan intacta que solo se reciben 4000 visitantes por año. Y en una fría noche de mediados de enero, ese número se reducía a dos, contándonos. 

Estábamos decididos a fotografiar sus cielos oscuros y despejados y, con suerte, las auroras boreales. Nuestro plan era sencillo y priorizaba mantenernos calientes. Tomamos fotos del cielo nocturno cerca de Pine Lake. No solo era un lugar hermoso con excelentes vistas al norte, sino que también estaba a unos pocos pasos de donde dejamos el auto. También tuvimos acceso a una cabaña de madera y a una casi ilimitada cantidad de leña. 

Tomamos nuestros cafés y condujimos en silencio. Lo único que mirábamos era el termómetro del tablero, que bajó abruptamente a -34 °C. Apenas cruzamos los límites del parque, noté una luz brillante en el espejo retrovisor. Estacionamos el auto y salimos. Las auroras boreales flotaban sobre nuestras cabezas, lo que creó una asombrosa imagen.

Wood Buffalo National Park

Wood Buffalo National Park: Noreste de Alberta
Ciudad más cercana: Fort McMurray, Alberta

Cómo llegar: Conduce hacia el norte desde Fort McMurray a lo largo del camino de hielo de temporada que conecta Fort Chipewyan con el parque nacional o conduce hacia el noreste desde Edmonton hasta Hay River, NWT, antes de girar hacia el sudeste en dirección a Fort Smith.

Características destacadas del invierno: Viajar a Wood Buffalo National Park es una aventura. El camino pavimentado termina en Fort Hills, al norte de Fort McMurray, y luego comienza el camino de hielo. Es un camino temporal habilitado durante el invierno de poco más de 500 km que cruza los ríos Peace y Athabasca, y que atraviesa la aldea de Fort Chipewyan.

Las siguientes horas fueron un poco confusas. Fuimos rápido desde Salt River Day Use Area hasta Pine Lake y paramos en varios lugares entremedio. Tomamos algunas fotos y dejamos nuestras cámaras en otro lugar para capturar imágenes con la técnica de cámara rápida de las auroras boreales, que bailaban sobre el horizonte norte. Alternábamos pararnos afuera para disfrutar de las increíbles vistas y mantenernos calientes dentro del auto. 

Para cuando las auroras boreales se escondieron con el amanecer, habíamos capturado más de lo que creíamos posible en una visita tan corta. Fue buena suerte, porque no teníamos tiempo que perder. Estábamos a mitad de camino en nuestro viaje por carretera para fotografiar las seis reservas de cielo oscuro de Alberta, que había comenzado hacía un mes y 1500 km hacia el sur.

Hay dos elementos que son clave para ver y fotografiar el cielo nocturno: clima despejado y ausencia de contaminación lumínica. Alberta cumple con ambos requisitos. En las afueras de las dos ciudades más importantes de la provincia, hay extensas áreas de vida salvaje que no se han explotado. Y las Canadian Rockies detienen los sistemas climáticos que llegan desde el oeste, dándoles a las tormentas tiempos para disiparse antes de llegar a las praderas. Gracias a esta geografía única, Calgary y Edmonton son las ciudades más soleadas de Canadá, y gran parte de la provincia tiene cielo despejado más de 300 días al año. Este lugar es el paraíso para aquellos que disfrutan de observar el cielo. 


Jasper National Park, ubicado en las Canadian Rockies al oeste de Edmonton, fue el primero en recibir el nombre de reserva de cielo oscuro, gracias a la Royal Astronomical Society of Canada. Poco después se sumaron otros, y ahora hay seis reservas de cielo oscuro oficiales ubicadas en diferentes lugares de la provincia. Cypress Hills Provincial Park y Waterton National Park se encuentran en lugares opuestos de la provincia, cerca del límite sur con EE. UU. Beaver Hills se encuentra al este de Edmonton, mientras que Lakeland Provincial Park y Wood Buffalo están en el noreste. 

Cuando comenzamos a planificar nuestro viaje por carretera para fotografiar las seis diferentes reservas, pronto nos dimos cuenta de que tomar todas esas fotos en un solo viaje era demasiado ambicioso. No solo tendríamos que conducir más de 6000 km para visitarlos todos, sino que también necesitaríamos de condiciones ideales para fotografiar el cielo nocturno. 

Además del clima despejado, necesitábamos oscuridad real para ver con claridad las estrellas y, con suerte, las auroras boreales. Teníamos que planear nuestras tomas a la par de las fases de la luna, haciéndolas entre el ciclo de cuarto menguante y el de cuarto creciente. El resto de los días, el brillo de la luna obstaculizaba nuestros intentos de capturar estos cielos en su mejor forma. Entonces, dividimos la provincia a la mitad y decidimos fotografiar las tres reservas del sur en diciembre, y las tres del norte en enero. 

Cypress Hills Provincial Park

Cypress Hills Provincial Park: Esquina sudeste de Alberta
Ciudad más cercana: Medicine Hat, Alberta

Cómo llegar: Viajar hacia el sur de Calgary en la carretera TransCanada en dirección a Medicine Hat, luego tomar la carretera 41 hacia el sur hasta el parque. 

Características destacadas del invierno: Los cielos despejados son la regla, más que la excepción, en la esquina sudeste de Alberta. La ausencia de contaminación lumínica se percibe con claridad al mirar hacia el horizonte este, donde se encuentra la constelación de Orión.

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En Cypress Hills, fotografiamos pinos altos y claros reflejos sobre lagos congelados. Nos maravillamos ante la claridad con la que se podía ver la constelación de Orión en el horizonte este.  En Waterton National Park, vimos por primera vez las auroras boreales y aprovechamos la oportunidad para destacar las Canadian Rockies sureñas bajo cielos nocturnos.

Waterton National Park

Ubicación: Esquina sudoeste de Alberta
Ciudad más cercana: Lethbridge, Alberta

Cómo llegar: Conducir 275 km hacia el sudoeste desde Calgary hasta Pincher Creek, y hacia el sur hasta la entrada al parque nacional.

Características destacadas del invierno: Soledad. Durante el invierno, dos hoteles y dos restaurantes permanecen abiertos en la ciudad de Waterton, pero la cantidad de visitantes se reduce, así que los pocos aventureros pueden disfrutar de este paraíso montañoso de forma casi exclusiva.


En Jasper se nos acabó la suerte. Mientras nuestros teléfonos no paraban de sonar con alertas de aplicaciones que predicen las auroras boreales, el cielo se nubló y nevó. Nos fuimos con las manos vacías.

Nuestro siguiente viaje comenzó con la increíble ruta hacia el norte a Wood Buffalo National Park. Si bien es accesible todo el año, la ruta de conducción cambia drásticamente según la estación. Durante el verano, los visitantes deben viajar hacia el norte desde Valleyview hasta Hay River, Northwest Territories, antes de dirigirse hacia el sur al parque nacional. Durante el invierno, se construye un camino de hielo temporal de 500 km, que une Fort McMurray y Wood Buffalo, a través de Fort Chipewyan. 

El viaje por esta carretera fue surreal. El camino atravesaba bosques polares, con extensos pantanos y sobre los ríos Athabasca y Peace. Observamos cómo unos obreros trabajaban en los cruces del río, aumentando el grosor del hielo para que pueda soportar el paso de camiones pesados que transportan productos a Fort Chipewyan. A pesar de ser uno de los establecimientos europeos más antiguos de Alberta, es uno de los más aislados. El camino temporal de invierno, que en general está abierto de diciembre a marzo, solo es accesible en vehículo. Durante el verano, la única forma de llegar es en bote o avioneta.

Una vez en Wood Buffalo National Park, admiramos la verdadera hermosura y soledad de este rincón de Alberta. Durante la noche, Jack y yo éramos las únicas personas en todo el parque. Pasamos dos noches en el parque nacional, y en ambas vimos las auroras boreales. Resulta ser el comienzo de nuestra racha. 


Lakeland Provincial Park

Ubicación: Noreste de Alberta, en el distrito de los lagos.
Ciudad más cercana: Lac La Biche, Alberta

Cómo llegar: Dirigirse 215 km hacia el noreste de Edmonton, siguiendo los carteles de Fort MacMurray/Lac La Biche.

Características destacadas del invierno: El esquí de fondo sobre pistas tratadas con máquinas cerca de Shaw Lake no es una actividad diurna únicamente. El club de esquí local de Lac La Biche organiza actividades de esquí nocturno durante el invierno para disfrutar de las pistas y de los increíbles cielos oscuros.


Después de repasar nuestro camino hasta Fort McMurray, nos dirigimos a Lakeland Provincial Park, que se encuentra entre Lac La Biche y Cold Lake. El bosque era más variado, con álamos, píceas blancas, pinos Jack, alerces y sauces que creaban un ecosistema diverso. Nuevamente la suerte nos acompañó, y pudimos tomar fotos de las auroras boreales dos veces más antes de irnos hacia el sur a la Beaver Hills Dark Sky Preserve.

Beaver Hills Dark Sky Preserve

Ubicación: Centro de Alberta, al este de Edmonton.
Ciudad más cercana: Edmonton, Alberta

Cómo llegar: Conduce 45 km al este de Edmonton, por la carretera Highway 16.

Características destacadas del invierno: Elk Island National Park, que marca el límite norte de la Beaver Hills Dark Sky Preserve, alberga la población más densa de ungulados de Canadá. Durante el invierno, se pueden observar búfalos, ciervos canadienses, alces, mulas y ciervos de cola blanco.


La Beaver Hills Dark Sky Preserve es la más accesible. Se encuentra a solo 30 minutos en auto de Edmonton, por la carretera Yellowhead Highway. Es enorme también, comprende el  Elk Island National Park y el área de recreación vecina Cooking Lake-Blackfoot Provincial Recreation Area. Nuestra suerte se mantuvo intacta, ya que pudimos ver las auroras boreales apenas entramos al parque. Por primera vez en todo el viaje, nos encontramos con otros aficionados de las estrellas. Algunos traían cámaras para fotografiar la experiencia, pero la mayoría estaba de visita solo para ver las auroras boreales.

Después de una semana en la carretera, estábamos completamente exhaustos. Habíamos conducido por el norte de Alberta, usando el día para viajar entre estos destinos y la noche para fotografiar el cielo. Habíamos dormido muy poco, sobrevivíamos a base de siestas cortas y cafés fuertes. Habíamos luchado contra cámaras congeladas, baterías agotadas y dedos de pies y manos congelados.
Pero también habíamos sido increíblemente afortunados, habíamos podido fotografiar las auroras boreales cinco días seguidos, así que decidimos volver a Jasper e intentar nuevamente capturar sus cielos invernales. 

Después de conducir durante cuatro horas hacia el oeste desde Edmonton, llegamos, y el cielo estaba mayormente despejado. Tanto Jack como yo conocemos Jasper. Yo viví en el parque nacional durante cinco años, y Jack asiste todos los años al Dark Sky Festival desde 2011. A pesar de toda nuestra experiencia fotografiando los increíbles paisajes del parque, nunca habíamos visto condiciones tan perfectas.


Jasper National Park

Ubicación: Centro-oeste de Alberta, en las Canadian Rockies
Ciudad más cercana: Edmonton, Alberta

Cómo llegar: Desde Banff, sigue la carretera TransCanada hasta Lake Louise y el famoso Icefields Parkway al norte. Desde Edmonton, conduce hasta el oeste sobre la carretera Highway 16.

Características destacadas del invierno: En las caminatas sobre hielo del Maligne Canyon, que son una experiencia típica canadiense, se guía a los excursionistas sobre suelo de cañón. Más arriba se encuentran las cascadas congeladas.


Nos trasladamos rápido de una ubicación a la otra, tachando las actividades pendientes en el Maligne Valley y el Horseshoe Lake. Tomamos fotografías de la vista panorámica desde el mirador de Goats and Glaciers y decidimos arriesgarnos y probar suerte en algo que para los dos era un sueño. 

El Whirlpool River, junto a la Highway 93A, es uno de los paisajes fotografiables más naturales de Jasper. Tanto Jack como yo habíamos intentado tomar fotos aquí en varias ocasiones. Desde el puente, la vista se disfruta casi por completo al oeste, río arriba sobre el McGillivray Ridge y el paso Athabasca hacia el interior de las montañas. La vista es hermosa, pero casi siempre está nublado. 

En la última noche de nuestro viaje de fotografía por carretera por Alberta, llegamos dos horas antes del amanecer. Durante el invierno, la calle se cierra a 100 m del puente y se convierte en una pista de esquí de fondo. Tomamos nuestras cámaras y caminamos la corta distancia para prepararnos.  

La vista del oeste era realmente oscura y completamente despejada, y finalmente pudimos tomar la foto soñada y hacer la secuencia de cámara rápida.


Después de dos viajes por carretera de diez días, visitamos y fotografiamos las seis reservas de cielo oscuro de Alberta. Si bien la visita durante el invierno fue desafiante, fue la mejor estación para hacerlo. Las noches más largas nos dieron más oportunidades para ver y fotografiar el cielo nocturno. La ausencia de gente también lo facilitó, ya que sentíamos que teníamos cada área solo para nosotros. 

Durante nuestro viaje, nos preguntaron cuál destino había sido nuestro favorito y no supimos qué contestar. Habíamos descubierto que cada lugar tenía su propia belleza, desde vistas claras de diferentes constelaciones hasta vistas de cerca de las auroras boreales. La verdad es que aprovecharíamos cualquier oportunidad de volver a cada lugar, y todos valen la pena.


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