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Así fue como astrónomos aficionados de Alberta descubrieron un nuevo tipo de aurora boreal

Travel Alberta

May 07, 2018 - Lectura de 3 minutos

Ya tarde por la noche, cuando la aurora boreal ilumina el cielo nocturno en Alberta, en ocasiones puede verse una franja de color rosa púrpura, un tanto difusa, que va de un lado al otro del cielo, de este a oeste. Para los apasionados observadores de auroras de Alberta, un grupo dedicado de astrónomos aficionados, fotógrafos y aventureros, se veía más o menos como las auroras boreales, pero no exactamente igual. 

“Vi esta franja rosada atravesada en el cielo”, contó Chris Ratzlaff, uno de los aficionados, a Global News. “Era muy delgada y estrecha. Lo primero que pensé fue que sería un avión”.

Nadie sabía de qué se trataba, así que decidieron ponerle nombre. Inspirados en una escena de la película de caricaturas “Vecinos invasores”, la llamaron “Steve”. Sí, así es. Steve.

Pues resulta que Steve resultó ser un verdadero fenómeno científico después de que un grupo de investigadores, que trabajaron en colaboración con estos habitantes de Alberta, identificó la franja luminosa como algo distinto de una aurora, algo relacionado con el campo magnético de la Tierra que uno de los científicos dijo “podría ser una extraordinaria pieza del rompecabezas”. Los científicos incluso se adaptaron al nombre para convertirlo en un acrónimo científico que describe el fenómeno: Strong Thermal Emission Velocity Enhancement (Ampliación de velocidad de emisión térmica fuerte, o STEVE). 

La noticia del descubrimiento científico se publicó en Science Advances, y así se dio a conocer a nivel internacional. Publicaciones de todo el mundo, entre las que se cuentan National Geographic, NASA y Wired escribieron acerca de cómo un grupo de aficionados de Alberta conmocionaron al mundo de la ciencia.
Steve se ha visto en todas partes del mundo, pero hasta ahora no había sido estudiado científicamente ni se le había identificado como un fenómeno único. Muchos observadores del cielo nocturno había supuesto que formaba parte de la famosa aurora boreal, o pensaban, erróneamente, que se trataba de arcos de protones. Pero, como señaló National Geographic, Steve “es más estrecho y con una estructura más definida”.

Fue un momento de orgullo para esos habitantes de Alberta que ya habían contribuido a llamar la atención hacia los magníficos cielos nocturnos de la región con las fabulosas fotografías que con frecuencia comparten en Instagram, Twitter y Facebook. Uno de ellos, Paul Zizka, Insta-famoso por combinar la magnificencia del Banff National Park con el esplendor de la Vía Láctea, incluso ha sido objeto de un nuevo documental (a new documentary film). 

Y mientras los científicos trabajan para profundizar sus conocimientos acerca de lo que es Steve, es posible que vuelvan a solicitar la ayuda de los ciudadanos de Alberta y del mundo entero para ayudarlos a triangular mejor el fenómeno y medir su altitud. 

Los buscadores de auroras de Alberta, mientras tanto, ya están otra vez en lo suyo, captando la belleza de la naturaleza e inspirando a la gente de todo el mundo a venir a ver los mágicos cielos nocturnos de la región.


Paul Zizka

Reservas de cielo oscuro

¿Sabías que Alberta tiene seis reservas de cielo oscuro? Es una designación que limita la cantidad de contaminación luminosa que se libera en el cielo nocturno para permitir una mejor observación del cielo y las estrellas. En otras palabras: son los mejores lugares para ver estrellas, auroras boreales y Steve. Estas reservas incluyen:

Waterton Lakes National Park
Jasper National Park
Cypress Hills Interprovincial Park
Elk Island National Park / Beaver Hills Dark Sky Preserve
Lakeland Provincial Park
Wood Buffalo National Park


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