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알버타 공룡 주립공원이 세계 최대의 공룡 화석 발굴지인 이유

작성자: Lynn Martel

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반달 모양의 빛나는 물체를 집어 든 순간, 그만 소리를 지르고 말았습니다. 저는 마치 팝콘을 밟는 것처럼 건조하고 울퉁불퉁한 지면을 저벅저벅 걸으며 환상적인 풍경을 감상하고 있었습니다. 바위에서 떨어져나온 파편과 뼛조각이 뒤섞여 흩어져있는 관목이 무성한 모래 지면을 살피던 중, 노란색과 갈색으로 얼룩덜룩한 2.5cm 정도의 곡선형 물체를 발견했죠. 이것을 집어 들었을 때 저도 모르게 작은 비명을 터뜨리고 말았습니다. 누가 봐도 완벽한 형태의 이빨이었던 것입니다. 나중에 알게 되었지만, 정확히 말하자면 7,500만년 된 티라노사우루스의 이빨이었습니다.

저의 작은 발견만큼이나 매우 흥미롭게도 알버타 공룡 주립공원에서 공룡 이빨이 발견된 것은 처음 있는 일이 아닙니다. 레드디어 강을 따라 27km를 뻗어 있는 80km² 규모의 공룡 주립공원은 세계 최대의 공룡 화석 발굴지입니다. 

세계 최대의 공룡 화석 발굴지

1889년 캐나다 지질조사소(Geological Survey of Canada)의 토마스 C. 웨스턴(Thomas C. Weston)이 티라노사우루스의 작은 사촌 격인 알베르토사우루스의 화석을 발견하며 발굴이 시작되었습니다. 그 후 공룡 주립공원에서는 55종의 공룡 뼈 400개 이상이 발견되었습니다. 아직까지 어느 지역에서도 이 정도 규모의 장소에서 이렇게 다양하고 수많은 공룡 화석이 발굴된 곳은 없었습니다. 

캘거리에서 남동쪽으로 235km 거리에 위치해 있으며 사유지와 공유지로 이루어진 공룡 주립공원은 1955년도에 설립되었으며, 다양한 종류의 수많은 공룡 및 척추동물 화석이 발견됨에 따라 1979년도에 유네스코 세계문화유산으로 지정되었습니다. 

컴포트 캠핑

공룡 주립공원에는 텐트 및 레저 차량용 캠핑장 약 200개는 물론 샤워실과 세탁실, 백악기 카페(Cretaceous Café)까지 갖춰져 있어 가족 단위 여행에 적합한 관광지입니다. 침대, 베개, 침구가 구비된 튼튼한 캔버스 천 텐트를 비롯하여 전용 파티오, 전기, 주방 기구 및 가스 바비큐 시설까지 완비되어 있어 편안히 캠핑을 즐길 수 있습니다. 

로열 티렐 박물관(Royal Tyrrell Museum, 북서쪽으로 176km 거리 드럼헬러 소재) 현장 연구소로써의 역할을 겸하고 있는 관광객 안내소에는 해설이 담긴 디스플레이와 기념품점이 마련되어 있습니다. 주립공원인 만큼 휠체어 접근 또한 가능합니다. 

완벽한 보존 상태

그러나 공룡 주립공원의 진정한 매력은 바로 토양에 있습니다. 화석 발굴 하이킹에서 전문 가이드 데이비드의 해설을 통해 약 7,500만 년 전 아열대 기후로 수풀이 우거지고 따뜻한 내해를 향해 동쪽으로 흐르는 거대한 강줄기가 발생했던 백악기 말기에 어떻게 공룡이 알버타 배드랜드를 걸어왔는지에 관해 들을 수 있습니다. 상어, 거북이, 악어 등 크고 작은 다양한 생명체의 서식지로 알맞은 환경이 조성되었으며, 날개폭이 소형 비행기보다도 넓은 파충류가 하늘 높이 날아다녔습니다. 

이러한 거대한 강줄기는 모래와 진흙 침전물을 남겨 공룡 뼈가 빠르게 매장되어 화석화될 수 있었으며, 현재 배드랜드의 언덕과 바위기둥을 형성하게 되었습니다. 그리고 약 13,000년 전 마지막 빙하기가 끝났을 당시 빙하에서 녹아 내려온 물로 깎여진 계곡에 레드디어 강이 흐르게 되면서 화석 보존에 완벽한 환경이 조성될 수 있었습니다. 

오늘날, 빗물과 프레리 크릭에서 넘쳐 흐른 물로 인해 배드랜드 토양이 매년 1cm씩 사라지고 있어 계속해서 새로운 화석이 발견되고 있습니다. 지금까지 세상에 알려진 공룡의 5%는 바로 이 공룡 주립공원에서 발굴되었으며, 앞으로 더 많은 공룡 화석이 발견될 것으로 예상됩니다. 

지난 40년간 공룡 주립공원에서 공룡 화석을 발굴해온 알버타 대학교(University of Alberta)의 고생물학자 필 퀴리(Phil Currie)는 그 어느 때보다도 흥분된다고 전합니다. 

“이곳엔 정말 많은 것들이 있습니다. 굉장히 특별한 곳이죠. 한 번 방문해보면 절대 다시는 떠나고 싶어지지 않을 것입니다.”

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